Los jóvenes ganaderos de California están encontrando nuevas formas de criar ganado y mejorar la tierra

Mientras California se enfrenta a la sequía, los incendios forestales y otros impactos del cambio climático, un pequeño pero apasionado grupo de residentes está tratando de disminuir estos efectos y reducir las emisiones de carbono del estado. Son ganaderos, pero no del tipo que la mayoría de las personas imaginan cuando escuchan ese término.

Estos ganaderos de primera generación son jóvenes, a menudo mujeres y étnicamente diversos. En lugar de criar ganado vacuno destinado a corrales de engorde, muchos manejan pequeños animales de pastoreo como ovejas y cabras . Y están experimentando con prácticas de pastoreo que pueden reducir el riesgo de incendio en paisajes difíciles de alcanzar , restaurar la biodiversidad y hacer posible vivir de la tierra en uno de los estados más caros del país.

Nuestra investigación se centra en los sistemas alimentarios , los pastizales y la producción ganadera. En nuestro trabajo reciente, encontramos nuevos ganaderos en California que utilizan estrategias innovadoras que creen que pueden mitigar el riesgo de incendio en las comunidades y mejorar el suelo mediante el pastoreo.

Vemos una oportunidad para que las agencias agrícolas públicas y gubernamentales apoyen a estos productores, que están reformulando los sistemas de producción ganadera de manera que puedan beneficiar al medio ambiente.


Una industria difícil de ingresar

La ganadería es una operación familiar en California, con la gran mayoría criando ganado de carne. Los ganaderos primarios en las operaciones tradicionales son en su mayoría hombres, en su mayoría blancos y en general entre los 50 y los 60 años. Por lo general, trabajan junto con sus hijos, lo que permite a las generaciones más jóvenes aprovechar décadas de conocimiento y experiencia, así como conexiones a largo plazo con la tierra y las comunidades rurales.

Debido a que la tierra en California es cara, hay pocos ganaderos independientes de primera generación. Varios rancheros de primera generación a quienes entrevistamos contaron historias de amigos que abandonaron el estado para encontrar lugares con tierras más baratas y menos regulaciones. Uno explicó que la expansión de los bordes urbanos y los usos más rentables de la tierra están transformando rápidamente los paisajes rurales y haciendo que sea difícil, si no imposible, «intentarlo» como nuevo ganadero.


Nuevas formas de rancho

El cambio climático está desafiando a los agricultores y ganaderos en todo Estados Unidos de muchas maneras. En los pastizales occidentales, la variabilidad climática ha aumentado la magnitud y el número de incendios forestales extremos que ocurren cada año. Los años húmedos hacen que la vegetación prospere, mientras que las severas sequías posteriores la convierten en combustible mortal.

Nuestro equipo de investigación quería comprender cómo los ganaderos de primera generación se estaban adaptando al clima cambiante de California. Nuestra investigación preliminar indicó que estaban menos preparados para futuras sequías que los ganaderos más establecidos, y tenían menos probabilidades de utilizar estrategias de adaptación a la sequía, como criar menos animales de los que su tierra puede soportar en los años buenos. Este enfoque cubre el riesgo de llevar animales al mercado durante los años secos, cuando los precios son menos favorables.

Pero pronto descubrimos una nueva generación de ganaderos que están creando sistemas de producción diferentes y a menudo completamente nuevos en respuesta a los extremos climáticos y los altos costos de California. Como están comenzando desde cero, muchos de ellos no ven sus prácticas como adaptativas, aprendimos. Más bien, ven estas técnicas como elementos centrales de un nuevo tipo de ganadería.

Por ejemplo, entrevistamos a un joven ganadero de primera generación que está experimentando con el » pastoreo de la mafia «: colocando animales en pequeñas áreas de tierra en grupos densos por períodos tan cortos como unas pocas horas, luego los traslada a nuevas parcelas. Mover su rebaño como una unidad muy unida a través de pastizales imita los movimientos naturales de rebaños de alces históricos que deambulan por la costa de California.

Los jóvenes ganaderos de California están encontrando nuevas formas de criar ganado y mejorar la tierra
Sus objetivos son aumentar el almacenamiento de carbono en el suelo y la vegetación nativa mediante el uso del pisoteo del casco para romper e incorporar materia vegetal residual en el suelo después del pastoreo. Luego, el pasto recibe un largo descanso, lo que permite que el suelo y la hierba se recuperen.


Un modelo emergente

Los nuevos rancheros se extienden a lo largo de California, desde las regiones de colinas cubiertas de hierba de Sierra Nevada a lo largo del borde oriental del estado hasta las cordilleras de la costa del Pacífico. Muchas familias ganaderas establecidas de California tienen grandes extensiones de tierra en múltiples ubicaciones, pero los nuevos ganaderos tienden a tener parcelas de tierra más pequeñas y menos.

La diversificación es una estrategia económica y ecológica clave. El nuevo ganadero promedio cría dos tipos de ganado, y un tercio de ellos también producen cultivos. La mayoría de estos nuevos ganaderos (53%) manejan ovejas, mientras que menos de la mitad (47%) crían ganado de carne.

Muchos de estos nuevos ganaderos ven la mejora del medio ambiente con animales de pastoreo como una forma de afectar positivamente al mundo. Al igual que los millennials en general , quieren que su trabajo tenga un propósito específico y buscan un equilibrio entre el trabajo y la vida.

Aunque muchos luchan por sobrevivir económicamente, estos ganaderos emergentes creen que están brindando un servicio público a las comunidades. Algunos de ellos nos sugirieron que California debería reconceptualizar a los ganaderos como administradores de ecosistemas que usan animales de pastoreo para restaurar cuencas y hábitats, creando comunidades más resistentes.

Estos servicios son valiosos en California , donde la gestión activa de los paisajes puede fomentar y mejorar la increíble biodiversidad del estado. También reduce los pastos y otros forrajes que son combustible potencial para incendios devastadores.

Más allá de la carne

Hasta ahora, sin embargo, las nuevas formas de ganadería han recibido poca aceptación o asistencia pública. Si bien este tipo de cría en granjas ha ido ganando popularidad, muchos encargados de formular políticas y agencias agrícolas aún tienden a equiparar la producción ganadera con la industria de ganado de carne de California de US $ 3.19 mil millones.
Vemos una oportunidad crítica para que el público y las agencias gubernamentales apoyen activamente a los ganaderos que trabajan para mitigar la crisis climática. Varias fuentes de financiación nuevas y en expansión podrían brindar apoyo público a los nuevos productores, incluido el Programa de suelos saludables de California y el Programa de desarrollo de agricultores y ganaderos principiantes del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos .

Considere el asombroso impacto de los incendios forestales, que generaron $ 13 mil millones en reclamos de seguros en California en 2018 . La ampliación de los programas de incentivos para los ganaderos nuevos y principiantes que estén interesados en la mitigación de incendios y la adaptación climática podría apoyar los objetivos de gestión de tierras de California .

Sin embargo, sin un aumento en el alcance y el apoyo, el futuro de estos nuevos ganaderos es incierto. La ayuda de investigadores universitarios y asesores de extensión de recursos agrícolas y naturales es crucial para aumentar el número de nuevos ganaderos que comienzan y permanecen en la ganadería. Y las asociaciones entre universidades, agencias gubernamentales y organizaciones sin fines de lucro pueden ayudar a la próxima generación a buscar soluciones innovadoras para compensar las emisiones de carbono y reducir los riesgos de incendios forestales.


Proporcionado por The Conversation

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