¿Cómo evita una abeja reina la endogamia en su colonia?

En un estudio publicado en Nature Genetics , los investigadores de la Universidad de Uppsala presentan el primer análisis global de la variación del genoma en las abejas melíferas. 

Los resultados muestran un nivel sorprendentemente alto de diversidad genética en las abejas melíferas e indican que la especie probablemente se origina en Asia y no en África como se pensaba anteriormente.

La abeja melífera ( Apis mellifera ) es de crucial importancia para la humanidad. Un tercio de nuestros alimentos depende de la polinización de las frutas, nueces y verduras por las abejas y otros insectos. Las grandes pérdidas de colonias de abejas en los últimos años son un motivo de gran preocupación. Las abejas melíferas enfrentan amenazas de enfermedades, cambio climático y prácticas de manejo. Para combatir estas amenazas es importante comprender la historia evolutiva de las abejas melíferas y cómo se adaptan a diferentes entornos en todo el mundo.

«Hemos utilizado genómica de alto rendimiento de última generación para abordar estas preguntas, y hemos identificado altos niveles de diversidad genética en las abejas melíferas. A diferencia de otras especies domésticas, el manejo de las abejas melíferas parece haber aumentado los niveles de variación genética al mezcla de abejas de diferentes partes del mundo. Los resultados también pueden indicar que los altos niveles de endogamia no son una causa importante de pérdida de colonias globales «, dice Matthew Webster, investigador del departamento de Bioquímica Médica y Microbiología, Universidad de Uppsala.

Otro resultado inesperado fue que las abejas parecen derivarse de un antiguo linaje de abejas que anidan en cavidades que llegaron de Asia hace unos 300,000 años y se extendieron rápidamente por Europa y África. Esto contrasta con investigaciones anteriores que sugieren que las abejas se originan en África.

«El árbol evolutivo que construimos a partir de secuencias del genoma no admite un origen en África, esto nos da una nueva visión de cómo las abejas se propagan y se adaptan a los hábitats en todo el mundo», dice Matthew Webster.

Escondidos en los patrones de variación del genoma hay señales que indican grandes fluctuaciones cíclicas en el tamaño de la población que reflejan patrones históricos de glaciación. Esto indica que el cambio climático ha afectado fuertemente a las poblaciones de abejas históricamente.

«Las poblaciones en Europa parecen haberse contraído durante las glaciaciones, mientras que las poblaciones africanas se han expandido en esos momentos, lo que sugiere que las condiciones ambientales allí eran más favorables», dice Matthew Webster.

Los investigadores también identificaron mutaciones específicas en genes importantes en la adaptación a factores como el clima y los patógenos, incluidos los involucrados en la morfología, el comportamiento y la inmunidad innata.

«El estudio proporciona nuevos conocimientos sobre la evolución y la adaptación genética, y establece un marco para investigar los mecanismos biológicos detrás de la resistencia a las enfermedades y la adaptación al clima, conocimiento que podría ser vital para proteger a las abejas en un mundo que cambia rápidamente», dice Matthew Webster.

 

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